Sólo Ekström puede parar los pies a Kristoffersson en Letonia

Sólo Ekström puede parar los pies a Kristoffersson en Letonia

El Campeonato del Mundo de Rallycross disputó una nueva cita en el trazado letón de Bikernieki este fin de semana, la primera con público en las gradas. Y como viene siendo habitual esta temporada, Johan Kristoffersson ganó la primera manga del sábado, sumando más puntos para seguir al frente de la clasificación general. Mattias Ekström fue el único piloto capaz de doblegar al dos veces Campeón del Mundo al ganar la ronda del domingo.

Las previsiones meteorológicas apuntaban a que iban a ser dos días de competición dominadas por el sol y el calor. A diferencia de lo que sucedió en Suecia y Finlandia, el Rallycross de Riga no vio la presencia de la lluvia por primera vez este año. Esto lo disfrutaron no sólo los pilotos habituales, también los que se inscribieron de manera puntual. El local Reinis Nitiss participó con un Skoda Fabia del equipo ES Motorsport, en tanto que Krisztián Szabó y Rokas Baciuška regresaron a sus monturas habituales en las estructuras GRX Set y GCK UNKORRUPTED, respectivamente.

El finlandés Niclas Grönholm logró la Pole Position tras las tres sesiones de calificación de la primera manga, con Johan Kristoffersson y Mattias Ekström a continuación. Nueve pilotos más firmaron el pase a las semifinales: Robin Larsson, Timmy Hansen, Kevin Hansen, Krisztián Szabó, Liam Doran, Andreas Bakkerud, Timur Timerzyanov, Reinis Nitiss y René Münnich. Sin embargo, este último cedió su plaza a su compañero de equipo Timo Scheider, mejor clasificado en el mundial y con opciones de sumar valiosos puntos para Münnich Motorsport.

Salida de una de las carreras del sábado. Foto: FIAWorldRallycross.com

En la primera semifinal, Mattias Ekström consiguió adelantar a Niclas Grönholm con una arriesgada maniobra en la primera curva, mientras Reinis Nitiss y Krisztián Szabó plantaban cara en mitad del pelotón. La pelea fue muy intensa, con el piloto de GRX Taneco cambiando su estrategia para hacer la Joker Lap una vuelta antes y pillar desprevenido al de KYB Team JC. Finalmente, en un apretado cuerpo a cuerpo, Ekström se llevó la carrera, con Grönholm y Timmy Hansen pasando junto a él a la final.

La segunda semifinal vio una nueva arrancada perfecta de Johan Kristoffersson, que defendió la primera posición. Robin Larsson trató de ponerse a su estela, pero el ritmo del líder del mundial era rapidísimo y tuvo que centrarse en defenderse de los ataques de Kevin Hansen y Timur Timerzyanov. Por su parte, Liam Doran tuvo que retirarse tras romper uno de los brazos de la suspensión en plena pelea con el piloto ruso. Sin cambios en las posiciones, Kristoffersson se hizo con la victoria, seguido de Larsson y Hansen para completar la parrilla de salida de la gran final.

Johan Kristoffersson volando en uno de los saltos de Bikernieki. Foto: FIAWorldRallycross.com

Johan Kristoffersson volvió a demostrar la espectacular tracción de su Volkswagen Polo para trazar por delante la primera curva. Robin Larsson apuró la frenada y a punto estuvo de colocarse segundo, pero un toque por detrás con Timmy Hansen le hizo trompear, siendo el otro hermano Hansen, Kevin, quien aprovechó para hacerse con la posición, por delante de Mattias Ekström. Pero el joven piloto sueco perdió mucho tiempo tras hacer la Joker Lap, en una pelea en la que Niclas Grönholm terminó impactando contra las protecciones. Finalmente, Kristoffersson se hizo con el triunfo en la primera ronda del Rallycross de Riga, con Mattias Ekström en segunda plaza y Timmy Hansen en la tercera. Un podio 100% sueco.

El domingo amaneció con un tiempo soleado y presenció la Pole Position de Mattias Ekström. El piloto al volante de uno de los Audi S1 se planteó marcar el ritmo desde el principio. Además de él, otros once participantes lograron el pase a las semifinales: Johan Kristoffersson, Robin Larsson, Timmy Hansen, Niclas Grönholm, Andreas Bakkerud, Kevin Hansen, Timo Scheider, Timur Timerzyanov, Anton Marklund, Krisztián Szabó y Liam Doran.

Las luchas cuerpo a cuerpo en la primera curva marcaron el desarrollo de las carreras en Letonia. Foto: FIAWorldRallycross.com

Mattias Ekström y Robin Larsson mantuvieron la primera línea en la salida de la primera semifinal, pasando líderes los dos Audi S1 de KYB Team JC por la primera curva. Por detrás, la pelea de Niclas Grönholm por la segunda posición fue infructuosa y tuvo que quedarse en tercer puesto. La carrera no ofreció mayores oportunidades y Ekström ganó, seguido de Larsson y Grönholm, pasando los tres a la final.

Johan Kristoffersson no arrancó tan bien esta vez, pero mantuvo la primera posición en la salida de la segunda semifinal, con Timmy Hansen buscando un hueco a su vera. Las luchas se centraron en conseguir el último lugar en la final, en la brutal pelea entre Timo Scheider y Andreas Bakkerud que terminó con un toque entre ambos y el piloto noruego impactando contra el muro. El de GCK RX Cartel destrozó la parte delantera de su Renault Mégane y tuvo que pasar por el centro médico para descartar lesiones. Kristoffersson cruzó primero la meta, con Timmy Hansen segundo. Scheider entró tercero, pero los comisarios lo sancionaron por el accidente con Bakkerud, por lo que su plaza en la final la heredó Kevin Hansen.

Los dos coches de KYB Team JC haciendo trabajo de equipo, con Ekström liderando por delante de Larsson. Foto: FIAWorldRallycross.com

Aunque Johan Kristoffersson traccionó muy bien, Mattias Ekström salió mejor desde la Pole Position y aguantó el ataque del Volkswagen. Robin Larsson buscó el hueco pero casi perdió su lugar con Niclas Grönholm. Por detrás, los hermanos Hansen comenzaron una carrera en la que poco tuvieron que decir. Kristoffersson apretó todo lo que pudo y más a Ekström, achuchándolo curva tras curva, pero después de perder algo de tiempo con Grönholm al realizar la Joker Lap, no pudo hacer nada para evitar la victoria del Audi. Así pues, Mattias Ekström ganó la segunda ronda del Rallycross de Riga, seguido de Johan Kristoffersson y Robin Larsson. Otro podio totalmente sueco.

Con estos resultados, Johan Kristoffersson mantiene la renta de 17 puntos sobre Mattias Ekström. Niclas Grönholm también salva la tercera posición en la clasificación general. En el apartado de equipos, KYB Team JC continúa líder del campeonato, seguido de Team Hansen y GRX Taneco. La próxima cita del Campeonato del Mundo de Rallycross, si no hay modificaciones en el calendario, será los próximos 17 y 18 de octubre en el Circuit de Barcelona – Catalunya. El Rallycross de Cataluña, que podría ser cita doble, continuará con un certamen que sigue progresando contra viento y marea.

Foto de portada: FIAWorldRallycross.com

GRX Taneco pone contra las cuerdas a Kristoffersson en Kouvola

GRX Taneco pone contra las cuerdas a Kristoffersson en Kouvola

El Rallycross de Finlandia llegó al World RX con mucha expectación ante lo que podía deparar la acción en el circuito de Kouvola. Y lo cierto es que no defraudó. Las luchas cuerpo a cuerpo y el espectáculo se hicieron dueños de una pista que no acogía una cita mundialista desde 2014, con la victoria de Tanner Foust. Johan Kristoffersson dominó a placer la jornada del sábado, gracias a la estupenda tracción de su Volkswagen Polo; mientras que Niclas Grönholm se llevó el triunfo el domingo.

La primera ronda del Rallycross de Finlandia dio comienzo el sábado por la mañana. Johan Kristoffersson dominó la calificación, consiguiendo la Pole Position. La sorpresa la dio Juha Rytkönen con el Hyundai i20 que pilotó Krisztián Szabó en Suecia, marcando muy buenos tiempos y peleando contra pilotos con más experiencia en el Campeonato del Mundo de Rallycross. El finlandés alcanzó las semifinales con gran solvencio y se erigió como el piloto mejor posicionado de la estructura GRX.

En la primera semifinal, la buena tracción del Volkswagen Polo de Kristoffersson le permitió al sueco dominar a placer la carrera. Pero por detrás, el resto de competidores lucharon duro para conseguir el pase a la gran final. Timmy Hansen y Niclas Grönholm lo consiguieron, dejando fuera a Andreas Bakkerud, Timur Timerzyanov y Anton Marklund. En la segunda batalla por alcanzar la última manga, fue Juha Rytkönen el que dio la campanada para llevarse la victoria y asegurarse la primera línea. Kevin Hansen y Timo Scheider también consiguieron pasar, mientras que el piloto local Jere Kalliokoski, Robin Larsson y Mattias Ekström, con problemas mecánicos en su Audi S1, quedaron eliminados.

La acción se desarrolló en Kouvola desde las primeras horas del sábado. Foto: FIAWorldRallycross.com

En la final, Rytkönen intentó plantar cara a Kristoffersson, pero su buena arrancada, una vez más, evitó que el debutante superara al bicampeón mundial. La emoción pasó a enfocarse en la pelea por el podio entre los hermanos Hansen, Grönholm y Scheider. Finalmente, Timmy Hansen retrasó su paso por la Joker Lap para ganar tiempo con pista libre, lo cual le sirvió para ganar la tercera posición en en un cerrado cuerpo a cuerpo con Niclas Grönholm. Johan Kristoffersson cruzó ganador la línea de meta, con Juha Rytkönen entrando segundo.

El domingo amaneció con intervalos nubosos que presagiaban algún conato de lluvia durante la jornada. La calificación mostró una mayor igualdad entre los pilotos, con Niclas Grönholm venciendo en la Q2; aunque Johan Kristoffersson ganó la Q1 y la Q3, por lo que se aseguró la Pole Position. Lo cierto es que los Hyundai i20 de GRX Taneco comenzaron a mostrarse como una verdadera amenaza al dominio ejercido por Kristoffersson Motorsport y el equipo Volkswagen Dealerteam Bauhaus.

Salida de la final del sábado del Rallycross de Finlandia. Foto: FIAWorldRallycross.com

La primera semifinal presenció la aparición de la lluvia y una nueva arrancada sin oposición de Johan Kristoffersson, con Juha Rytkönen superando por el exterior de la primera curva al resto para colocarse tercero, tras Mattias Ekström. Sin embargo, el trabajo del finlandés no fue suficiente para asegurarse el pase a la final y en una dura batalla con Robin Larsson, el de GRX Set se salió por fuera de la pista, ganando tiempo. Aunque entró en meta tercero, fue sancionado con cinco segundos de penalización por los comisarios, recayendo la última plaza hacia la final en manos de Andreas Bakkerud. Kristoffersson y Ekström mantuvieron sus posiciones para pasar a la última contienda.

En la segunda semifinal, Niclas Grönholm mantuvo sus opciones en la salida, seguido de Timmy Hansen; mientras que por detrás, Kevin Hansen, Timo Scheider y Timur Timerzyanov se daban tortazos por copar la tercera plaza. La pista embarrada suponía un mayor grado de dificultad para mantener a los coches dentro de la trazada. La parte del bosque, con la frenada en bajada, se estaba convirtiendo en uno de los puntos más complicados, con los pilotos tratando de detener sus coches, a pesar de los esfuerzos contrarios de la inercia. Finalmente, Grönholm alcanzó el triunfo, seguido de Timmy Hansen y Timerzyanov. Por contra, Kevin Hansen, Timo Scheider y Jere Kalliokoski se quedaron fuera.

Pelea entre Niclas Grönholm, Johan Kristoffersson y Mattias Ekström en Kouvola. Foto: FIAWorldRallycross.com

Visto lo visto en las calificatorias y las semifinales, la gran final de la segunda ronda del Rallycross de Finlandia tenía todos los ingredientes para mostrar un gran espectáculo. Los dos favoritos, Johan Kristoffersson y Niclas Grönholm, partirían desde la primera fila de la parrilla de salida. Aunque el sueco pudo aguantar las embestidas del finlandés en los primeros metros, no pudo evitar perder la primera posición al salir del primer giro. El piloto de GRX Taneco se ponía líder, por lo que el conductor de Volkswagen se veía abocado a modificar la estrategia para recuperar el puesto de privilegio.

Así pues, decidió realizar su paso por la Joker Lap en la tercera vuelta, consiguiendo un breve espacio libre por delante para recortar la desventaja. A su vez, Mattias Ekström se cansó de estar con la caña de pescar, a la espera de algún error de sus rivales, y pasó al ataque, metiéndole el morro de su Audi S1 al Hyundai i20 de Grönholm. Pero por detrás, venían presionando Timerzyanov, Hansen y Bakkerud, por lo que cualquier batalla podría ser aprovechada por alguno de ellos. Todo se terminó de decidir en la última vuelta, con los dos de delante pasando por la Joker Lap. Kristoffersson intentó el adelantamiento, pero Grönholm y Ekström le cerraron la puerta, empujándole y dejando vía libre para que Timerzyanov pescara la tercera posición. Niclas Grönholm se llevó la victoria, con Mattias Ekström en segundo lugar.

Última curva de la ronda del domingo del Rallycross de Finlandia, el momento decisivo de la carrera. Foto: FIAWorldRallycross.com

La clasificación general del Campeonato del Mundo de Rallycross continúa dominada por Johan Kristoffersson, con 111 puntos. Le sigue Mattias Ekström con 94 y Niclas Grönholm con 76. En el apartado de equipos, KYB Team JC sigue líder, con 153 tantos; seguidos de Team Hansen con 134 y GRX Taneco con 116. La próxima cita del World RX será el Rallycross de Riga, en el circuito letón de Bikernieki, los próximos 19 y 20 de septiembre. Como en Suecia y Finlandia, será una cita doble.

Foto de portada: FIAWorldRallycross.com

Campeones del Mundo multidisciplina: Petter Solberg

Campeones del Mundo multidisciplina: Petter Solberg

Coronarse Campeón del Mundo de cualquier disciplina deportiva es algo con lo que muchos sueñan pero muy pocos consiguen. No son tantos los pilotos que han logrado alcanzar el título mundial en un determinado certamen automovilístico en comparación con los que lo han intentado. Más difícil todavía es hacerlo en dos disciplinas distintas, con el período de adaptación que el cambio conlleva. Sin embargo, algunos lo lucharon y lo lograron. Petter Solberg puede presumir de ser el primer piloto en la historia del automovilismo en conseguirlo.

El noruego nació en la localidad de Askim el 18 de noviembre de 1974 y desde joven fue un entusiasta de las carreras, ganando un campeonato nacional de coches radiocontrol. Su inicio en la competición automovilística le llevó a disputar certámenes de rallycross locales. Hasta que la edad le permitió participar, se dedicó a reconstruir coches de carreras, desmontándolos y volviéndolos a montar a su gusto. Su faceta deportiva fue creciendo hasta que le llevó a ganar el campeonato de Noruega de rallycross en 1995 y 1996.

En esos años, hizo el salto a los rallyes, proclamándose campeón de su país en 1998. Esa temporada disputó su primera prueba mundialista, el Rally de Suecia al volante de un Toyota Celica GT-Four. Consiguió repetir experiencia en el Rally de Gran Bretaña, donde tuvo que retirarse. Sin embargo, su primer paso por el WRC no dejó indiferente a nadie. Los promotores del campeonato y Malcolm Wilson vieron su potencial, y le fue ofrecido el puesto de piloto junior de Ford para el siguiente año. En 1999, se convirtió en el corredor de referencia de la casa norteamericana en varias citas, sumando dos puntos en el Rally Safari.

Petter Solberg pilotando el Ford Focus durante el Rally Safari de 1999

A mitad de la temporada siguiente, cambió de aires para fichar por el equipo oficial de Subaru. Al volante del Impreza, se hizo con el papel de piloto principal de la estructura, junto a Tommi Mäkinen, alcanzando el subcampeonato del mundo en 2002. Su primera victoria fue en el Rally de Gales de ese año, que se convirtió en su cita talismán desde ese momento. La simbiosis del noruego con la prueba británica fue total y absoluta durante cuatro años, en los que se entendió a la perfección con los rapidísimos tramos sobre tierra.

El año 2003 fue el de su consagración. Una vez más con Mäkinen como compañero de equipo, se proclamó Campeón del Mundo de Rally, tras ganar cuatro pruebas y alcanzar el podio en tres ocasiones más. Los resultados tardaron en llegar, pero una vez que lo hicieron, asentó rally tras rally las bases de su primer título mundial. Ganó los rallyes de Chipre y Australia, el Tour de Corse y el Rally de Gales, su cita estrella, imponiéndose a sus principales rivales, Sébastien Loeb, Carlos Sainz o Richard Burns.

El Subaru Impreza pilotado por Petter Solberg negocia uno de los tramos del Rally Acrópolis de 2003

Al año siguiente no pudo revalidad la corona. Los abandonos y el empuje de Loeb fueron escollos que no pudo solventar. El subcampeonato fue el premio de consolación para una temporada con cinco victorias, y entre ellas, la del Rally de Gales, una vez más. En 2005, volvió a alzarse subcampeón, con tres victorias y su último triunfo en la prueba británica. A partir de entonces, los resultados le fueron esquivos. El Subaru Impreza, a pesar de las evoluciones, se fue quedando atrás en cuanto a prestaciones y cuando la marca japonesa decidió retirse del WRC a finales de 2008, Solberg montó su propio equipo para continuar en el mundial.

El Petter Solberg World Rally Team llegó a un acuerdo con Citroën para poner en pista un Xsara WRC en 2009. El C4 WRC sustituyó al modelo antiguo y fue la máquina con la que el piloto noruego disputó las siguientes temporadas en el Campeonato del Mundo de Rally, antes de adquirir uno de los nuevos DS3 WRC. Su último año completo en el certamen fue en 2012. Solberg cerró el círculo fichando por la estructura oficial Ford, comandada por Malcolm Wilson, el hombre que le dio la oportunidad de debutar en el WRC. El Fiesta RS WRC fue el coche donde hizo su canto del cisne, antes de regresar a sus orígenes.

En 2011, Petter Solberg se encargó de domar el espectacular Citroën DS3 WRC

El piloto nórdico estaba deseoso de experimentar nuevas sensaciones y participar en el Campeonato de Europa de Rallycross suponía un aliciente difícil de pasar por alto. El certamen vivía momentos de cambio y al año siguiente se convertiría en mundial. Recuperó la idea de su propio equipo, y con un Citroën DS3, el cual ya conocía de sus últimos años en el WRC, se lanzó a la conquista de los grandes circuitos europeos de la especialidad. Esa primera temporada de contacto fue clave para recordar los secretos de la conducción en pistas mixtas y las batallas cuerpo a cuerpo.

Al año siguiente, de nuevo con su propia estructura y el DS3, se proclamó Campeón del Mundo de Rallycross. Por primera vez, un piloto conseguía coronarse en el campeonato mundial de dos disciplinas automovilísticas distintas bajo el paraguas de la Federación Internacional de Automovilismo. La temporada vio seis ganadores distintos en las seis primeras pruebas. Solberg fue el primer piloto en repetir victoria, concatenando tres triunfos en Canadá, Francia y Alemania, que se sumaron a su primera posición en el Rallycross de Portugal. La victoria en el Rallycross de Argentina fue el broche de oro a un 2014 espectacular.

Petter Solberg, el primer Campeón del Mundo de Rallycross, durante la cita británica del mundial  de 2014 en Lydden Hill, al volante del Citroën DS3

En 2015, consiguió defender los laureles para proclamarse Campeón del Mundo de Rallycross por segunda vez. Su simbiosis con el Citroën DS3 era total y quedó demostrado con su superioridad al volante con respecto a su compañero, Liam Doran, con quien se asoció para fusionar su equipo con el del piloto británico. Así nació SDRX (Solberg Doran World Rallycross Team), en sustitución de PSRX (Petter Solberg World Rallycross Team). Sumó tres victorias, en Hockenheim, Gran Bretaña y España, para sumar el segundo trofeo mundial a su vitrina.

Volvió con su equipo en 2016, año en el que poco pudo hacer para evitar el entorchado de Mattias Ekström. Así que de cara a la siguiente temporada, llegó a un acuerdo con Kristoffersson Motorsport para fusionar ambas entidades y poner en pista los Volkswagen Polo de fábrica, formalizando el ingreso oficial del fabricante alemán en el World RX. Su experiencia fue clave para adaptar unos coches de rally a las exigencias de la normativa de Supercars del Campeonato del Mundo. Él no pudo alcanzar el título, pero sí su compañero de equipo Johan Kristoffersson, que dominó a placer el certamen durante dos años.

Petter Solberg, al volante del Volkswagen Polo R, comandando el pelotón durante una de las mangas del Rallycross de Suecia de 2018

Con la salida de los fabricantes del mundial de rallycross, también se ofició su retirada de la especialdiad. En 2019 disputó su prueba talismán una vez más, el Rally de Gales, donde volvió a llevarse el triunfo dentro de la segunda división del mundial de rally, el WRC 2. Para Petter Solberg, el abandono del automovilismo no es una opción. Continuará haciendo pruebas aquí y allá mientras las fuerzas acompañen al Campeón del Mundo de Rally y Rallycross, el primer piloto campeón multidisciplina.